No es Fácil Destilar Perfume de Gato Cadáver

Si no habéis leído El Perfume de Patrick Süskind (o al menos visto la película con Ben Whishaw, Dustin Hoffmann y Alan Rickman), lo primero es animaros a conocer la historia. Y lo segundo, avisaros de que se acercan spoilers. Pero si podéis leer el libro o ver la película, mejor. Son muy recomendables. Ambos. Y la película, una muy buena adaptación.

Jean-Baptiste Grenouille, es un muchacho que cuya única fascinación en la Francia del siglo XVIII eran los olores. Ya fuesen perfumes embriagadores o pestilentes hedores. Su mayor ambición no era más que atrapar la esencia de todas las cosas, que para él, radicaba en su aroma.

El Alambique del Alquimista

Debido a vicisitudes de la vida, trabaja para un perfumista (que en el fondo no era tal, pues no creó un sólo perfume en su vida por sí solo) el cual le enseña a destilar en un alambique las esencias de los productos más selectos de todo París.

Alambique
Alambique

Grenouille por el contrario poseía una nariz prodigiosa. Replicaba los perfumes sin necesidad de usar fórmulas o instrumentos de medida. Por ello, el perfumista le exigió crear productos para él a cambio de enseñarle todo lo que sabía, y darle libertad para experimentar. Y vamos si experimentó.

Desde el vidrios, hasta el agua del propio Sena, pasando por el olor del cobre. Todo lo intentaba destilar,sin resultado aparente. Pues el destilado de cobre, era inodoro. La esencia del vidrio era inodora. Y la característica agua del Sena, sucia y cenagosa, era inodora al pasar por el alambique.

Incluso (aunque es una licencia de la película) su mentor lo pilla in fraganti cociendo al gato. Pero los olores que salían del instrumento no eran los que esperaba, o los que tenían normalmente esos objetos (entiéndase objetos-mascotas). Su frustración lo llevó a enfermar.

¿Por qué sucedía esto?

¿Por qué, señor?¿Por qué?

La destilación sólo extrae los aceites esenciales. ¿Y qué son los aceites esenciales? ¿Para qué hago tantas preguntas si voy a responder igualmente? ¿Quién me creo con tanto soliloquio? ¿Hamlet?

Bueno al lío. Un aceite esencial refiere a metabolitos secundarios de las plantas. Se puede separar físicamente de la planta. Puede ser por destilación con agua o vapor, mediante un proceso mecánico de presión en frío, por enfleurage (o maceración), o disolución en disolventes (aceites vegetales o alcohol).

Se trata de productos químicos intensamente aromáticos. No grasos (pero sí lipofílos), volátiles y poco densos. Son insolubles en agua, levemente solubles en ácido acético y solubles en alcohol, grasas, ceras y aceites vegetales. Y se oxidan por exposición al aire.

Están formados principalmente por terpenoides. Las sustancias responsables del olor suelen poseer grupos funcionales característicos como aldehídos, cetonas, fenoles o ésteres. Cada aceite lo integran por lo menos 100 compuestos químicos diferentes.

Para ver el funcionamiento del alambique, vamos a hacer el mismo método de arrastre por corriente de vapor en un montaje de laboratorio.

Montaje de Laboratorio de Arrastre de Vapor

Montaje de Laboratorio de Arrastre de Vapor

El vapor de agua se hace pasar a través de la materia prima (hojas, semillas, corteza… Siempre trituradas), arrastrando las sustancias volátiles debido a la corriente y la temperatura. Al pasar por un sistema de refrigeración, que suele ser una recirculación de agua, los compuestos orgánicos condensan y caen gota a gota. Se condensa también una parte del agua, pero al ser inmiscibles, el agua decanta abajo, y se recoge el sobrenadante. Este agua se desecha normalmente por su baja concentración de aromas.

Pero ciertos olores inorgánicos, y otros orgánicos, no se pueden extraer mediante destilación. Los primeros se obtendrían en agua, pero concentrándolos. Otras sustancias que dan olor son compuestos orgánicos, pero se degradan o se escapan debido a la temperatura de destilación. Por eso existen otros métodos. Y por eso el gato del maestro de Grenouile no destilaba su olor.

Otros Métodos

Grenouille recurre al enfleurage, que aprende en el sur de Francia, para extraer la esencia de sus inocentes víctimas. ¿Y en qué consiste? Pues es una maceración en frío.

La maceración es un proceso de extracción sólido-líquido. El medio extractor puede ser agua, alcohol, grasas inodoras de animales. La maceración en frío sumerge la materia prima en el disolvente y la deja una determinada cantidad de tiempo. La maceración con calor es igual que la maceración en frío, pero acortando tiempos (2 semanas de maceración con calor equivale a 3 meses de maceración en frío). Y luego está la maceración en caliente o infusión, que consiste en llevar a ebullición el disolvente. La desventaja de la maceración con calor es que no logra extraer totalmente la esencia del producto a macerar, ya que siempre quema o destruye alguna pequeña parte de esta. Como pasaba en la destilación.

De ahí que Grenouille buscara aprender el enfleurage. La técnica consiste en obtener el aceite esencial de las flores frescas, gracias al poder de absorción de un cuerpo graso inodoro.

Enfleurage
Enfleurage

Aplicado en frío consiste en empapar las flores frescas en un aceite o una grasa animal, previamente extendido por ambos lados de una bandeja de cristal o en lienzos. En caliente, se trata de derretir el cuerpo graso al baño María y añadir las flores frescas hasta obtener una sustancia denominada “pomada”, que finalmente se tratará con alcohol para que capte el perfume.

Se trata de un método respetuoso con la flor y su perfume especialmente idóneo para flores frágiles como la rosa, el jazmín o la violeta. Pero no es eficiente. La esencia queda muy diluida en la grasa. Por ello, su uso en perfumería en escaso.

Por ejemplo la extracción de aromas de la flor del naranjo mediante enfleurage, da lugar a la esencia de azahar, la cual presenta un olor dulce y suave. En cambio que si se utilizan métodos más modernos, se obtiene Neroli, un aceite 100% puro, con un aroma muchísimo más intenso y complejo. Por eso se sigue usando el enfleurage para el azahar y otras flores similares como excepción.

Mezclas Perfectas para el Perfume Perfecto

Al aplicarse el perfume sobre la piel, el calor del cuerpo evapora el disolvente, permaneciendo las sustancias aromáticas, que se disipan gradualmente durante varias horas. Pero, ¿cómo se compone un perfume? Volvamos a las palabras del maestro perfumista:

“Presta mucha atención a lo que voy a decirte. Como un acorde musical, el acorde de un perfume, contiene 4 esencias o notas, cuidadosamente seleccionadas por su afinidad armónica. Cada perfume contiene 3 acordes; cabeza, corazón y fondo, que requieren 12 notas en total. El acorde de cabeza, contiene la primera impresión, que dura unos minutos, antes de dar paso al acorde de corazón, la base del perfume, que dura varias horas. Y por el último, el acorde de fondo. El resto. El perfume que dura varios días.

Los antiguos egipcios creían que sólo se podía elaborar un perfume verdaderamente original añadiendo una 1 nota más. La esencia final. Que se adueña de todo. Y domina a las demás.

Cuenta la leyenda, que se halló un ánfora en la tumba de un faraón. Y que, al abrirla, surgió de ella una fragancia, después de tantos miles de años. Un perfume de una belleza tan sutil, y tan poderosa, que durante un simple momento, todos los habitantes de la Tierra, creyeron hallarse en el paraíso. Pudieron identificar 12 esencias. Pero la decimotercera, la más vital, jamás pudo determinarse.”

El perfume es una mezcla. Contiene las sustancias aromáticas que hemos extraído con los procedimientos anteriores. Además del necesario disolvente (alcohol en la mayoría de los casos) y un fijador para que fuese duradero.

Como he dicho (a través de las palabras de Baldini), 3 acordes componen un perfume: os de entrada, los de corazón y los de fondo.

Acordes de un Perfume
Acordes de un Perfume
  • Notas de salida o cabeza: el primer contacto con la fragancia. Se perciben durante los primeros minutos y se pueden apreciar hasta 2 horas después.
  • Notas de corazón o cuerpo: identifican al perfume. Son las notas esenciales para elegirlas. Se pueden apreciar hasta 6 horas después. Armonizan las notas de salida con las de fondo.
  • Notas de fondo o base: reafirman la identidad del perfume. Suelen ser esencias que dan profundidad a la fragancia. Son las que perduran en la piel, es la base del perfume, las que aportan el aroma final.
Clasificación de Aromas
Clasificación de Aromas

¿Cuánto huelo?

Las esencias son caras. Se requiere mucha materia prima para muy poca cantidad de esencia. Por eso la mayor parte de un perfume es disolvente. Entorno a la cantidad de esencia se clasifican en:

  • Perfume: entre el 15-45% de esencia aromática.
  • Eau de Perfume: ~15%.
  • Agua de baño (Eau de Toilette): 7-15% (~10%).
  • Agua de colonia (Eau de Cologne): 3-6% (~5%) pero con aromas cítricos predominantemente.

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Adán Correa Álvarez

Fan del gato de Schrödinger. Quiero una nariz superlativa. En esta casa se siguen las reglas de la termo. Dinámica. A veces me hacen falta subtítulos. Complejo. Graduado en Ciencias Químicas porque me gustaba la Investigación. Ahora Investigo cómo encontrar trabajo con las Ciencias Químicas. Mientras tanto, divulgo.

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